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Originalmente escrito en inglés por Júlia Schmied, egiptóloga (Epigraphic Survey of the Oriental Institute, University of Chicago) para Digital Epigraphy

https://www.digital-epigraphy.com/reading/gentleman-scholar-and-pioneering-artist-sir-john-gardner-wilkinsons-remarkable-contribution-to-egyptology

Sir John Gardner Wilkinson (1797-1875) fue excepcional en este sentido. Se le ha calificado como “el fundador de la egiptología en Gran Bretaña” y, efectivamente, su contribución a la egiptología fue profunda. Recorrió Egipto con un firman en el bolsillo, un permiso oficial de las autoridades para visitar yacimientos y realizar excavaciones, y llenó cuaderno tras cuaderno con dibujos y acuarelas de los monumentos que veía. Sus bocetos son asombrosamente precisos, a pesar de que era un artista autodidacta, y todavía pueden utilizarse como pruebas fiables para fines académicos. En muchos casos, sus dibujos y pinturas son los únicos registros de monumentos que han sufrido grandes daños en décadas posteriores o que se han perdido o destruido. Su precisión a la hora de documentar los monumentos se debe en gran medida al hecho de que fue la primera persona que trabajó en Egipto con conocimientos de la antigua lengua egipcia. De hecho, si bien Wilkinson emprendió su viaje a Egipto como un caballero viajero de modestos recursos y educación clásica, su interés por la civilización faraónica despertado por los descubrimientos de la expedición napoleónica, emergió como uno de los pioneros de la egiptología y la documentación epigráfica.

  1. Redescubrir el antiguo Egipto

Se suele considerar que la egiptología nació a raíz de la expedición de Napoleón a Egipto en 1798. Las fuerzas invasoras francesas fueron seguidas por un gran contingente de científicos y eruditos (incluyendo ingenieros, artistas, matemáticos, geógrafos, etc.), cuyo objetivo era documentar todo lo que veían mientras viajaban por el valle del Nilo. Hicieron levantamientos topográficos, estudiaron la flora y la fauna de Egipto, recogieron y clasificaron minerales y, lo más famoso, registraron los monumentos del antiguo Egipto con meticuloso detalle.

El primer libro importante de la expedición fue Voyages dans la Basse et la Haute Egypte (Viajes en el Bajo y el Alto Egipto), en dos volúmenes, escrito por Vivant Denon, uno de los investigadores de la expedición y posterior director del Louvre, publicado en 1802. El relato de los viajes de Napoleón por Egipto se convirtió en un éxito inmediato. Se tradujo al inglés y al alemán y se siguió imprimiendo durante 150 años. Sin embargo, fue la monumental e inigualable Description de l’Égypte, publicada entre 1809 y 1828, la que realmente captó la fascinación del público. Constaba de ocho enormes volúmenes de texto en folio (cuatro sobre antigüedades, dos sobre el Egipto moderno y dos sobre historia natural) y nueve volúmenes de láminas que la acompañaban, “proporcionando el más amplio panorama del Egipto antiguo y moderno jamás publicado” (Thompson, Wilkinson, 23). Sin embargo, muchas de las inscripciones jeroglíficas se registraron de forma incorrecta porque los artistas no sabían lo que estaban copiando, por lo que los logros posteriores de Wilkinson son aún más notables.

En la Description de l’Égypte también se publicó una reproducción a tamaño natural del descubrimiento más importante de la expedición, la Piedra de Rosetta. Se trata de una losa de piedra negra de basalto con una inscripción trilingüe -una de ellas griega, las otras dos egipcias demóticas y jeroglíficas- que acabó provocando una de las mayores rivalidades académicas del siglo XIX entre Thomas Young en Inglaterra y Jean-François Champollion en Francia y, finalmente, el desciframiento de los jeroglíficos en 1822.

A medida que Egipto se hacía cada vez más popular, decenas de viajeros y estudiosos, en su mayoría británicos, acudieron a explorar el país por sí mismos, a escribir sobre su viaje y a coleccionar antigüedades. Esto coincidió con los cambios políticos que se estaban produciendo en Egipto tras la derrota francesa y la retirada del ejército británico poco después. Egipto quedó en manos del pachá Muhammad Ali, nominalmente vasallo del imperio otomano, que estableció un gobierno mucho más eficaz que el anterior, haciendo el país mucho más seguro y accesible para los viajeros. En su historia de la egiptología, Thomson señala: “La expedición napoleónica, con su copioso y exhaustivo estudio de los monumentos entre Alejandría y Filae, abrió una dimensión artística totalmente nueva en la egiptología. Los posteriores viajeros y visitantes de Egipto se inspiraron para igualar, corregir o superar las magníficas láminas de la Description de l’Égypte. Wilkinson, Hay, Lane, Hoskins y otros llenaron sus cuadernos, libretas y portafolios con bocetos y acuarelas. Por primera vez, los estudiosos empezaron a apreciar la singularidad y la excelencia del arte egipcio antiguo… Luego, consternados por el deterioro o la desaparición total de los monumentos en el espacio de unos pocos años, se convencieron cada vez más de la necesidad de registrarlos antes de que fuera demasiado tarde”. (Thompson, Wonderful Things I, 240)

Wilkinson llegó a Egipto en 1821. Su primera visita duró doce años, durante los cuales visitó casi todos los sitios entonces conocidos, desde la Segunda Catarata hasta los desiertos egipcios, llenando sus cuadernos de notas con bocetos de los monumentos que veía.

  1. El caballero erudito – Sir John Gardner Wilkinson (1797-1875)

John Gardner Wilkinson nació en el seno de una familia acomodada, educada y de clase media que “abrazó plenamente los ideales y las oportunidades de la Ilustración”. Fue el único hijo que sobrevivió del reverendo John Wilkinson, miembro de la Sociedad de Anticuarios y de la Sociedad de Exploración Africana (más tarde, la Real Sociedad Geográfica), y de Mary Anne Gardner Wilkinson, que era “tan erudita como su marido, y enseñó a su hijo francés, latín y griego cuando aún estaba en la guardería” (Wilkinson, A World Beneath the Sands, capítulo 3). Tras la temprana muerte de sus padres, Wilkinson se quedó con unos modestos ingresos. Su tutor lo envió a la Harrow School, una escuela independiente para niños, y más tarde asistió al Exeter College de la Universidad de Oxford.

Tras dejar sus estudios, en la primavera de 1819 Wilkinson emprendió un gran viaje por Europa, como era habitual para los hombres acomodados con educación clásica, viajando a Francia, Alemania, Suiza e Italia. Llegó a Roma en la primavera del año siguiente y quedó encantado con las antigüedades clásicas. Allí conoció a Sir William Gell, el hombre que pronto cambiaría el curso de su vida. Gell era un intelectual clásico, un bibliófilo y un artista experto; miembro de la Royal Society y de la Sociedad de Anticuarios, y fue nombrado caballero por sus servicios a la arqueología. También era un ávido corresponsal, que se comunicaba regularmente con otros estudiosos serios de sus campos de interés, como Thomas Young, Champollion y Henry Salt, un entusiasta egiptólogo aficionado y cónsul general en Egipto desde 1815.

Gell fue quien despertó el interés de Wilkinson por el antiguo Egipto, ofreciéndose a enseñar al joven todo lo que había que saber en aquella época, incluido el método de descifrado de jeroglíficos desarrollado por Young. Visitaron algunos de los yacimientos arqueológicos en Italia y practicaron el dibujo de las antigüedades en los museos locales, y Gell señaló que “Wilkinson tenía un auténtico entusiasmo por las antigüedades, un profundo amor por el aprendizaje clásico y la capacidad de dibujar con precisión” (Thompson, Wilkinson, 11). En efecto, fue Gell quien animó a Wilkinson a visitar Egipto no como un simple viajero errante, sino como un investigador anticuario.

III. Wilkinson en Egipto

Wilkinson llegó a Alejandría el 22 de noviembre de 1821. Desde allí viajó a Sais y luego a El Cairo, y en febrero de 1822 inició su viaje hacia el sur. Pasó por Meidum, Beni Hassan, Antinópolis, Abydos y Dendara; visitó los lugares más conocidos de la orilla este y oeste de Luxor; luego viajó a Esna, Edfu, Kom Ombo, Asuán y Elefantina, hasta el sur de Semna, bajo la Segunda Catarata. Al año siguiente visitó destinos tan lejanos como los oasis del desierto occidental y los wadis del desierto oriental. Su guía principal fue Viajes por Egipto y Nubia, de Frederick Lewis Norden, un capitán de la marina danesa que en 1737-1738 viajó por Egipto. A lo largo de su viaje, Wilkinson “hizo muchos bocetos, dibujó planos de los templos y ocasionalmente anotó errores en las obras de Norden y otros”, pero había demasiado que ver para un trabajo concentrado. (Thompson, Wilkinson, 40)

Tras regresar a El Cairo, Wilkinson intensificó sus estudios egiptológicos. Se centró en la lengua egipcia antigua y pronto empezó a obtener resultados: junto a Champollion y Young se convirtió en uno de los pocos expertos en jeroglíficos de la época. Su Materia Hieroglyphica apareció en 1828 y Extractos de varios temas jeroglíficos en 1830.

También se dedicó a documentar monumentos e inscripciones, y sus copias alcanzaron un nivel de precisión extremadamente alto. Como escribe su biógrafo: “Estas copias son probablemente su logro egiptológico más duradero, ya que, además de ser obras de arte menores, son a menudo la mejor y a veces la única evidencia que sobrevive de objetos que han sido dañados o destruidos”. (Thompson, Wilkinson, 41)

Desde mediados de la década de 1820, Wilkinson comenzó a pasar cada vez más tiempo en Luxor, especialmente en la orilla oeste. Construyó una admirable casa en la tumba de Aametiu (TT83) y sus alrededores, situada en Sheikh Abd el-Qurna, que se convertiría en un punto de referencia local y en una cómoda base para los arqueólogos y estudiosos que trabajaban en Tebas, entre ellos el artista Robert Hay y su esposa, y más tarde el egiptólogo prusiano Karl Lepsius, que utilizó la casa como base durante su expedición entre 1842-45. Entre los vecinos de Wilkinson se encontraba el ayudante de Henry Salt, Giovanni d’Athanasi, conocido como Yanni, que vivía colina abajo y cuya casa servía de cuartel general del cónsul general en Tebas.

El primer gran esfuerzo de Wilkinson en Tebas fue hacer un estudio topográfico completo de la orilla oeste. Trazó un mapa de la zona, identificó los monumentos y numeró las tumbas; el libro resultante fue su Topografía de Tebas y visión general de Egipto, publicado en 1835. Su estudio incluyó el Valle de los Reyes, donde asignó números a las 21 tumbas que entonces conocía, pintándolos sobre sus puertas. Su sistema de numeración sigue en uso, las tumbas con números superiores al 21 pertenecen a las descubiertas desde que él trabajó allí. Abrió y copió algunas de las tumbas de Deir el-Medina y dibujó objetos del pueblo que circulaban por el mercado de antigüedades tebanas. Muchos de los objetos representados en el libro han desaparecido desde entonces, y las escenas de las tumbas han sido dañadas o destruidas en pocos años.

Mientras vivía en Tebas, Wilkinson se interesó especialmente por las tumbas de los nobles, pues creía que revelaban más sobre cómo vivían los antiguos egipcios que los grandes monumentos. Fue uno de los primeros en darse cuenta de la naturaleza naturalista del arte egipcio antiguo, especialmente en la tumba de Rekhmire, que era su favorita. Aquí pudo observar el más amplio espectro de la vida del antiguo Egipto: “Aquí, los modales y las costumbres, los acontecimientos históricos y las ceremonias religiosas, nos transportan, por así decirlo, a la sociedad de aquellos a los que se refieren; y se nos permite estudiar las diversiones y ocupaciones de los antiguos egipcios, casi como si fuéramos espectadores de las escenas representadas”. (Wilkinson, Topography, 127) También se fijó en la postura natural de las figuras y en el hecho de que una de ellas se mostraba en perspectiva; y envió un dibujo de la escena de la pared a Gell con el siguiente comentario: “Observarás que la doncella está dibujada ¾ de figura y no como un Egn [sic] rígido, lo que demuestra que sabían algo más de perspectiva de lo que la gente cree, y tengo muchos ejemplares de cosas hechas en lo que ahora llamaríamos y permitiríamos que fuera perspectiva”. (Thompson, Wilkinson, 110-111)

De hecho, la intención de Wilkinson como epigrafista era copiar y plasmar en el papel lo que veía -ya fuera un mural o un objeto de uso- con la mayor fidelidad posible. A pesar de que sus dibujos se hacían a mano alzada, conseguía transmitir el estilo de las pinturas murales con notable precisión. Plasmó de forma convincente los relieves en dibujos lineales, aplicando transiciones de sol y sombra en la representación de las figuras de forma más o menos coherente. Sus dibujos lineales muestran una notable riqueza de detalles. Con el entonado, sugiere los diferentes tonos de color, ya que, por razones de impresión, las ilustraciones de sus primeras publicaciones se reproducían todas en blanco y negro. Las escasas láminas en color de sus libros aún no podían transmitir fielmente las tonalidades originales que habían utilizado los artistas antiguos. En cambio, las acuarelas de Wilkinson, que hasta donde yo sé aún no han sido publicadas en su totalidad, sí indican los colores originales de los antiguos murales.

Aunque la mayoría de las veces Wilkinson copiaba cuidadosamente en sus cuadernos, también utilizó otras técnicas para documentar los monumentos. En 1826 realizó una serie de borradores y calcos de relieves en tumbas y templos de todo Egipto, unos 5.500 en total, incluyendo escenas de tumbas de Gurna y Deir el Medina, así como de los templos de Karnak, Luxor y Cisjordania (Moss, Rubbings, 108-109). En una ocasión incluso utilizó el análisis químico de las pinturas de las tumbas: tomó muestras del pigmento que contenían y, tras regresar a Inglaterra, se las dio a un amigo químico que determinó la composición de la pintura utilizada por los antiguos artistas (Thompson, Wilkinson, 108).

Sin embargo, la mayor empresa egiptológica de Wilkinson fue un estudio exhaustivo de la vida cotidiana en el antiguo Egipto. Manners and Customs of the Ancient Egyptians se publicó en 1937 y, debido en parte a las ilustraciones que había copiado meticulosamente en las Tumbas de los Nobles, se convirtió en un éxito inmediato y tuvo muchas ediciones. “Fue el primer libro que utilizó pruebas egipcias antiguas (en contraposición a las clásicas o bíblicas) para iluminar la civilización faraónica, el primero en presentar a los antiguos egipcios como personas reales y no como figuras de mito y leyenda. Sobre todo, hizo que la egiptología fuera accesible al público en general, creando y alimentando el apetito por la historia popular… El libro se imprimió en un tamaño manejable y se vendió a un precio asequible (a diferencia de los enormes y caros volúmenes en folio de la Description de l’Egypte). Publicado el año de la llegada de la reina Victoria, siguió siendo el relato definitivo del antiguo Egipto durante su largo reinado” (Wilkinson, A World Beneath the Sands, capítulo 3).

Wilkinson publicó varios libros más sobre el antiguo Egipto, aunque ninguno con tanto éxito como Manners and Customs. Su Architecture of Ancient Egypt (Architecture of Ancient Egypt), publicado de forma privada por suscripción en 1850, fue el resultado de su gran interés por la arquitectura egipcia antigua y del estudio minucioso de los monumentos. Sin embargo, su impacto en la arquitectura del renacimiento egipcio de mediados del siglo XIX en las Islas Británicas fue bastante importante.

  1. El legado de Wilkinson

En la actualidad, todos los documentos de Wilkinson, incluidos sus manuscritos, notas y bocetos, se conservan en la Biblioteca Bodleiana de la Universidad de Oxford, donde están catalogados y son fácilmente accesibles para los estudiosos. Su papel en el desarrollo de la egiptología ha sido debatido, aunque su contribución a la disciplina es incuestionable. Como reconoce Thompson, su biógrafo, “ningún escritor del siglo XIX hizo tanto como Wilkinson para dar a conocer a los antiguos egipcios al público lector general”. Sin embargo, para los estudiosos de hoy, “su contribución más significativa es la riqueza de los datos egiptológicos y de otro tipo de sus cuadernos” (Thompson, Wilkinson, xii).

Tras pasar doce años en Egipto, Wilkinson visitó prácticamente todos los yacimientos arqueológicos importantes del país, tomando notas y haciendo copias muy precisas de los restos en sus cuadernos. A menudo registran monumentos y antigüedades que fueron dañados o destruidos poco después de la época de Wilkinson, convirtiéndose así en fuentes inestimables para los investigadores que intentan reconstruir todo lo que fue.

De hecho, las acuarelas y los dibujos de Wilkinson fueron fuentes importantes para la reconstrucción por parte del Estudio Epigráfico de los frescos romanos de la Cámara de Culto Imperial del Templo de Luxor, especialmente en los casos en los que los murales, en otro tiempo vívidos, han quedado reducidos a unos pocos contornos pintados. Además, sus pinturas y bocetos de la cámara son un claro testimonio de sus habilidades como artista consumado.

Documentación de la Cámara de Culto Imperial y sus frescos en el Templo de Luxor

Tras abandonar Luxor en 1833, Wilkinson visitó Egipto brevemente en tres ocasiones más. De nuevo, llenó cuadernos con comentarios y bocetos, reuniendo material para futuras publicaciones. Durante su último viaje, en 1855-56, su principal objetivo académico fue estudiar y registrar los restos cristianos en Egipto. En enero de 1856 realizó bocetos a lápiz y acuarela de la Cámara de Culto Imperial y sus frescos en el templo de Luxor. La cámara había sido excavada poco antes, en 1854, y los dibujos de Wilkinson proporcionan la documentación más completa y detallada que se conoce de los grupos de frescos, ahora fragmentarios, de mediados del siglo XIX.

Las acuarelas de Wilkinson sobre la cámara cubren seis páginas dobles de su cuaderno de bocetos. La vista panorámica de doble página desde el interior de la esquina noroeste es la más magnífica, ya que muestra las dos mitades de la pared norte con la entrada en el centro, la totalidad de la pared este con la puerta que da acceso a las habitaciones del lado este, y la pared sur con el nicho y las dos columnas de granito. Algunas de las imágenes figuradas y los motivos decorativos de las pinturas constituyen un registro único de secciones que ya han desaparecido de los muros.

Dedicó un cuadro doble a un grupo de figuras en la pared sur al oeste del nicho, cuyas partes inferiores sólo se han conservado. En la parte izquierda de una página doble “cuatro figuras de pie y la parte inferior de las piernas de una quinta están esbozadas toscamente a lápiz, sugiriendo hábilmente su postura y sus posiciones relativas” (Jones, Art of Empire, 116). Un boceto en color de una página muestra un detalle de los soldados y los caballos en la pared oriental, capturando perfectamente la naturaleza dinámica de la escena original. Wilkinson también incluyó estudios detallados del calzado de los soldados, así como los patrones del dado de imitación de opus sectile pintado. Algunos dibujos parecen haber quedado como bocetos preliminares a lápiz o esbozos, lo que indica quizás que Wilkinson tenía la intención de copiar más. Sin embargo, una insolación le mantuvo confinado durante gran parte de su estancia en Luxor, dejando incompleto su trabajo en la cámara de culto imperial.

La reciente documentación y reconstrucción de los frescos romanos por parte del Epigraphic Survey, basada en parte en la obra de Wilkinson, fue un proyecto único. Puede leer nuestra sinopsis en diez partes del proceso aquí.

  1. Suplemento – Métodos de impresión en la primera egiptología

Los artistas que regresaban de Egipto en la primera mitad del siglo XIX se enfrentaban al dilema de cómo reproducir sus obras para su publicación. Las técnicas tradicionales de grabado incluyen la xilografía, el aguafuerte, el grabado y la litografía.

El método más sencillo y antiguo de grabado es la xilografía, un proceso de relieve en el que la imagen se talla en la superficie de un bloque de madera. Durante el proceso, se recortan las partes no imprimibles y las zonas restantes en relieve se cubren con tinta. La imagen se mantiene presionando una hoja de papel sobre el bloque. Las xilografías sólo proporcionaban imágenes de contorno sin color y sin muchos matices en la textura. Las imágenes de Manners and Customs of the Ancient Egyptians de Wilkinson se imprimieron con este método.

Una técnica similar es el grabado, un proceso en el que las líneas se cortan en un bloque de madera o en una placa de metal para mantener la tinta. Este método crea líneas más finas y delicadas. En el grabado en metal, la placa suele ser de cobre o zinc. Las planchas de cobre ofrecen una mayor textura, pero son demasiado blandas para producir muchas impresiones sin que se deteriore la calidad de la imagen. Los grabados en zinc aguantan mejor, pero también se aplanan con el tiempo debido a la presión de la impresión, lo que provoca un menor contraste en las impresiones posteriores. En el caso de las planchas de la Description de l’Égypte se utilizó el grabado en metal.

El método de impresión más utilizado en la edición egiptológica era la litografía, un proceso en el que se dibuja un diseño sobre una piedra plana (o una placa metálica preparada, normalmente de zinc o aluminio) y se fija mediante una reacción química. La técnica fue inventada hacia 1798 por un dramaturgo alemán, Alois Senefelder, “que descubrió accidentalmente que podía duplicar sus guiones escribiéndolos con crayón graso sobre placas de piedra caliza y luego imprimiéndolos con tinta laminada. Como la piedra caliza local retenía tan implacablemente cualquier marca de crayón aplicada a su superficie, incluso después de entintar e imprimir repetidamente, las litografías (llamadas así por el latín para piedra, litho, y marca, graph) podían imprimirse en cantidades casi ilimitadas” (Ver: Lithography in the Nineteenth Century).

La litografía se generalizó en la década de 1820; las publicaciones jeroglíficas de Wilkinson de finales de la década de 1820, así como su Topografía de Tebas de 1835 se imprimieron con este método.

Mientras que la litografía producía impresiones en varios tonos de gris, las litografías en color -llamadas cromolitografías u oleografías- se desarrollaron en la segunda mitad del siglo XIX. Esta técnica implicaba el uso de múltiples piedras litográficas, una para cada color, y podía tardar meses en producirse. Aunque era un proceso caro, la impresión en color ofrecía la posibilidad de reproducir el arte egipcio antiguo con sus colores aproximados. Ya en 1837 se publicaron algunas láminas cromolitografiadas en la obra Manners and Customs de Wilkinson; sin embargo, aún no podían transmitir fielmente la paleta de los antiguos artistas.

Lecturas adicionales

Jones, M. and McFadden, S. (eds): Art of Empire: The Roman Frescoes and Imperial Cult Chamber in Luxor Temple (Yale University Press, 2015)

Moss, R.: “Rubbings of Egyptian Reliefs Made in 1826 by Sir J. Gardner Wilkinson” in: JEA 62 (1976), 108-109.

Thompson, J.: Wonderful Things I: From Antiquity to 1881 (The American University in Cairo Press, 2015)

Thompson, J.: Sir Gardner Wilkinson and His Circle (University of Texas Press, 1992)

Wilkinson, J. G.: Topography of Thebes, and General View of Egypt (London, 1835)

Wilkinson, J. G.: Manners and Customs of the Ancient Egyptians vols I-III. (London, 1837 & 1878)

Wilkinson, J. G.: Architecture of Ancient Egypt (London, 1835)

Wilkinson, T.: A World Beneath the Sands: The Golden Age of Egyptology (Picador, 2020)

Fuente original en inglés: https://www.digital-epigraphy.com/reading/gentleman-scholar-and-pioneering-artist-sir-john-gardner-wilkinsons-remarkable-contribution-to-egyptology