Descubriendo el misterio de una momia infantil de 2.000 años de antigüedad

En la silenciosa madrugada del domingo, un equipo de antropólogos levantó cuidadosamente una caja blanca de aproximadamente tres pies de largo y la deslizó en la parte trasera de una camioneta de un miembro del personal estacionada frente al Museo de Arqueología y Antropología de la Universidad de Pennsylvania. No había nada extraordinario en la caja de espuma. Y así es exactamente como el personal del museo lo planeó, para no llamar la atención de los ladrones.

Tenía un tesoro de 2.000 años de antigüedad: una momia infantil que había llegado a Filadelfia a través de Egipto.

“Desafortunadamente, hay un mercado de antigüedades en todo el mundo. Las cosas tienen valor”, explicó James Mathieu, jefe de colecciones del Penn Museum de la calle South, cerca de la calle 32. “Sólo tienes que ser inteligente y no gritarle al mundo:’Oye, soy un objetivo'”.

Alrededor de las 7:30 a.m., los conservadores del museo y los antropólogos transportaron los restos momificados a corta distancia a un muelle de carga en el Children’s Hospital de Filadelfia. Allí, fueron recibidos por Sabah Servaes, un radiólogo pediátrico que aceptó realizar una tomografía computarizada, o escáner de gato, en la momia – una primicia en la historia del hospital de 163 años de antigüedad.

El personal del Museo Penn ya sabía algunas cosas sobre los restos antiguos. Creen que los restos son de una niña, basándose en las decoraciones pintadas en la máscara de yeso y el sudario de lino. Vivió entre 270 y 280 d.C. – una “momia más nueva”, dado que nació aproximadamente 1.000 años después del rey Tut. El estilo de su mortaja indica que vivía en una región de Egipto bajo control romano en ese momento cerca de lo que hoy es la ciudad de Luxor. Una radiografía, tomada hace aproximadamente un año, reveló “anomalías esqueléticas”, anotó la antropóloga Samantha Cox.

“Parece del tamaño de una niña de dos años, pero su desarrollo esquelético, el crecimiento de sus dientes y huesos, se parece más a un niño de cinco años”, dijo Cox. “Tal vez un tipo de enanismo.”

Había mucho más que aprender, y Cox y sus colegas esperaban que una tomografía computarizada, que puede producir una imagen tridimensional, ayudaría a resolver el misterio de cómo murió o si padecía alguna enfermedad.

“Es probable que aún tenga algunos órganos”, dijo Cox.

Pronto se enteraría.

Los antiguos egipcios practicaron alguna forma de momificación durante un período de 5.000 años. “Creían que la fuerza vital de la persona regresaría a su propio cuerpo después de su muerte, por lo que hicieron todo lo posible por preservarlo”, dijo Jen Wegner, egiptóloga y conservadora asociada del museo.

Típicamente, los órganos internos fueron removidos y el cuerpo fue “secado” empacándolo en sal durante aproximadamente 70 días. Luego el cuerpo fue “ungido con óleos” y envuelto en capas de lino, que está pintado con diseños que protegen a los muertos, dijo Wegner.

En un muelle de carga de CHOP, los guardias de seguridad desplegaron una camilla de hospital del tamaño de un niño cubierta con una sábana azul. Wegner y Mathieu llevaron cuidadosamente a la momia desde la parte trasera del coche hasta la camilla. La idea era usar un ascensor privado para llevar la momia al departamento de radiología en el segundo piso, pero no pudieron hacer que funcionara. El grupo maniobró hacia una entrada trasera diferente.

“Ha estado esperando casi 2.000 años, así que supongo que puede esperar un poco más”, bromeó Yael Eytan, director de marketing y comunicaciones del museo.

“¿Está maldita?” Wegner se rió, mirando la caja.

“Es demasiado pequeña para estar maldita”, dijo Cox.

Una vez arriba en radiología, el personal del museo abrió la caja, quitando el envoltorio de burbujas y el papel para revelar la pequeña momia con una máscara ornamentada y lino pintado con imágenes de Anubis, un dios funerario en forma de chacal, y Sokar, un dios en forma de halcón, junto con flores de loto, un símbolo de nacimiento y regeneración.

Toda la escena le pareció surrealista a la guardia de seguridad de CHOP, Rachel Wherry, quien se ofreció como voluntaria para hacer de vigilante de la momia. “Esto es historia aquí mismo”, dijo.

La tecnóloga radiológica de CHOP, Felicia Williams, usando guantes de goma púrpura, colocó la momia y luego entró en una sala de control contigua para manejar la máquina de tomografía computarizada, cuya parte exterior estaba pintada con coloridos animales de zoológico. “¿Estamos listos para el rock and roll?” Williams preguntó a los radiólogos.

A diferencia de un paciente pediátrico, los médicos no tenían que preocuparse por usar la dosis más alta de radiación para producir los mejores detalles. Williams tomó 5.202 imágenes en cortes horizontales y verticales, que luego se superponen para formar una reconstrucción tridimensional.

En cuestión de minutos, el equipo de radiólogos y antropólogos se apiñó alrededor de los ordenadores y dijo que podían ver que algunos de sus órganos aún estaban allí. Sus costillas y dientes están casi intactos, pero el cráneo de la niña se había derrumbado en pedazos. Cox dijo que está bastante segura de que el daño en el cráneo ocurrió mucho después de la muerte.

“Básicamente, la forma en que se fracturan los huesos una vez que alguien ha estado muerto durante un tiempo es diferente a la forma en que se fracturan cuando la gente está viva”, señaló Cox. “Se pueden ver los patrones de fractura, que no mantienen su forma y se rompe un poco como hace el vidrio, así que en muchos ángulos rectos que son muy agudos. Cuando estás vivo, se rompe más como un parabrisas en un coche, como una especie de grietas de araña redondeadas, que en realidad no vemos aquí”.

De hecho, muchas partes del esqueleto parecen haber sido dañadas después de la momificación. (Los arqueólogos la excavaron a finales del siglo XIX.)

“Puedes ver que las rodillas no se alinean como deberían y los pies se han perdido. De hecho, han sido colocados encima de los huesos de la espinilla”, dijo Cox, “y es probable que toda esa perturbación se deba a que ella ya estaba momificada”. Podría ser cuando la excavaron y golpearon cosas”.

Cox y el radiólogo de CHOP, Seth Vatsky, observaron una curva en la columna vertebral de la niña, una indicación de que quizás había sufrido de escoliosis. Servaes, la otra radióloga, señaló lo que ella llama “líneas de recuperación del crecimiento”, o líneas densas en los huesos que podrían significar que el desarrollo del crecimiento de la niña se recuperó después de una enfermedad o lesión.

“Es un término positivo”, dijo Servaes. “En los vivos, eso nos gusta mucho.”

“Oh, ya veo. No estoy acostumbrado a trabajar con gente viva”, dijo Cox, riéndose un poco. Se llaman “líneas de Harris”, o líneas de detención del crecimiento, en arqueología.

“Básicamente, es si has tenido un episodio en el que no estás creciendo adecuadamente, tal vez porque no tienes una nutrición adecuada o porque has estado muy, muy enfermo, pero algo en lo que tu cuerpo tiene que poner toda esa energía para sobrevivir, en lugar de crecer, pero que luego se recupera”, apuntó Cox, y añadió que es difícil saber si la afección la llevó a la muerte.

Cox dijo que continuarán estudiando las imágenes del TC en las próximas semanas para determinar qué otros misterios – o respuestas – puede dar la momia.

El público tendrá la oportunidad de ver la momia cuando se exponga en el Museo Penn en febrero.

Fuente original: http://www2.philly.com/philly/news/unlocking-the-mystery-of-a-2000-year-old-child-mummy-20181007.html

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