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Nadie sabía leer jeroglíficos cuando dos especialistas del siglo XIX se propusieron descifrar los textos grabados en la antigua Piedra de Rosetta egipcia, uno de los tesoros más famosos del Museo Británico.

Ahora se han descubierto notas entre los documentos de uno de los estudiosos en la Biblioteca Británica que revelan hasta qué punto la traducción fue tratada como si fuera un problema matemático.

Thomas Young, un médico inglés, y su rival, Jean-François Champollion, un historiador y lingüista francés, lucharon cada uno por desentrañar el extraordinario rompecabezas, que finalmente reveló un mundo perdido a través de su idioma.

Las notas de Young estaban entre sus papeles donados hace 200 años por su viuda y muestran cómo abordó el desafío.

La Piedra de Rosetta fue inscrita en tres idiomas en el año 196 a.C. durante la dinastía ptolemaica: jeroglíficos, el sistema de escritura formal; demótico, la escritura egipcia utilizada para fines cotidianos; y griego antiguo, el idioma de la administración en una época en que los gobernantes de Egipto eran greco-macedonios después de la conquista de Alejandro Magno.

Young podía leer griego antiguo y pasó sus seis semanas de vacaciones de verano en Worthing en 1814 cortando líneas individuales en tiras, tratando de hacerlas coincidir con las versiones correspondientes. Las notas muestran que estaba organizando y reordenando las piezas.

Jed Buchwald, profesor de historia del Instituto Tecnológico de California (Caltech), se encontró con las notas al estudiar el archivo de Young en la Biblioteca Británica.

Le dijo al The Guardian: “Me quedé asombrado. Los jeroglíficos egipcios se han documentado más que cualquier otra cosa en la historia antigua. Pensé, ¿cómo es posible que nadie haya escrito o utilizado este material? Sabía que su esposa había entregado las cosas. Esperaba encontrar algunas cartas. Pero no esperaba hallar notas tan extensas. Han estado esperando allí durante dos siglos.

“Cada página está fechada. Casi puedes imaginarlo sentado en Worthing, mirando a la playa mientras corta estos jeroglíficos.”

Añadió que, aunque los anteriores estudiosos habían visto el material, su importancia había sido pasada por alto: “Te da una imagen clara de la mentalidad casi matemática que tenía cuando se enfrentó a estos oscuros signos. Se metió en esas cuestiones literalmente como si fuera un problema matemático”.
La inscripción de Rosetta, que está rota e incompleta, tiene 14 líneas de escritura jeroglífica. Su texto es un decreto aprobado por un grupo de sacerdotes que reconoce el culto real de Ptolomeo V, de 13 años, en el primer aniversario de su coronación en el año 196 a.C.

Después de finales del siglo IV d.C., los jeroglíficos habían dejado de usarse, junto con el conocimiento de cómo leerlos y escribirlos. Fue Champollion quien se dio cuenta de que los jeroglíficos grababan el sonido de la lengua egipcia y quien reconstruyó el alfabeto.

El descubrimiento de las notas de Young se incluirá en un próximo libro académico, co-escrito con Diane Greco Josefowicz. Titulado The Riddle of the Rosetta: How an English Polymath and a French Polyglot Discovered the Meaning of Egyptian Hieroglyphs, será publicado por Princeton University Press el próximo mes.

Josefowicz dijo: “Cuando pensamos en la Piedra Rosetta, a menudo imaginamos el desciframiento como una actividad de desciframiento de códigos. Los materiales de Young’s Worthing lo muestran tratando el problema como si fuera un rompecabezas. Pero no llega muy lejos. Champollion, por el contrario, estaba más profundamente versado en la historia y la cultura del antiguo Egipto, y este enfoque más amplio y culturalmente más sensible tuvo sus frutos”.

Antes de considerar que los textos contenían ideogramas y signos alfabéticos mezclados, Champollion desarrolló y perfeccionó la idea de que los textos no eran en absoluto fonéticos en una serie de charlas que escribió y presentó en la década de 1820. Una de ellas, en demótico, nunca fue publicada. Los autores encontraron el manuscrito en el archivo de Champollion en París. Usando estos materiales, fueron capaces de averiguar el camino hacia su conocimiento de la naturaleza de las antiguas escrituras egipcias.

En el libro, Buchwald escribe: “Somos, por supuesto, muy conscientes de los riesgos de añadir otro volumen más a la ya extensa literatura sobre la lectura de las antiguas escrituras egipcias. Sin embargo, ningún relato publicado ha utilizado plenamente las fuentes de manuscritos inéditos, y esto por sí solo es motivo suficiente para un nuevo tratamiento”.

Ilona Regulski, la conservadora del Museo Británico de la cultura escrita egipcia, dijo: “Cualquier cosa que nos ayude a entender mejor el desarrollo del desciframiento temprano es interesante.”

– Este artículo fue corregido el 26 de agosto de 2020 para aclarar que Champillion desarrolló inicialmente la idea de que los textos de Rosetta no eran fonéticos, antes de deducir que comprendían ideogramas y signos alfabéticos mixtos.

Fuente original: https://www.theguardian.com/culture/2020/aug/25/discovery-of-scholars-notes-shine-light-on-race-to-decipher-rosetta-stone