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En 1899, dos arqueólogos -Arthur Hunt y Bernard Grenfell- realizaban una expedición en el norte de Egipto, en una antigua ciudad llamada Tebtunis (actual Umm el-Baragat). Con la financiación de la conocida benefactora de la Universidad de California, Phoebe A. Hearst, buscaban momias humanas y otros objetos antiguos.

En aquella época, existía una fascinación occidental por el antiguo Egipto, que posteriormente se denominó egiptomanía. Los estadounidenses y los europeos buscaban todo lo egipcio, especialmente las momias humanas, en parte porque las momias representaban la obsesión occidental por devolver la vida a los muertos.

Mientras los arqueólogos y su equipo excavaban los cementerios subterráneos de la ciudad, encontraron momias humanas, pero también otras momias que no esperaban hallar: momias de cocodrilos.

En lugar de entusiasmarse con el descubrimiento, consideraron que las momias de reptiles eran una molestia que se interponía en lo que realmente querían.

Rita Lucarelli es profesora de egiptología en el Departamento de Estudios de Oriente Próximo de la Universidad de Berkeley.

“Incluso se cuenta que, en un momento dado, un obrero estaba muy frustrado por haber encontrado otra momia de cocodrilo”, dice Lucarelli. “Cuando la tiró, la momia se abrió y descubrió que estaba rellena de papiros”.

El papiro es el primer antecedente del papel, fabricado a partir de la planta del papiro. En los papiros que estaban metidos dentro de las momias había textos escritos por los egipcios miles de años antes.

De repente, los arqueólogos se interesaron por las momias de cocodrilo. Pero sólo por los papiros. Así que el equipo comenzó a abrir las momias, a extraer los papiros y a desechar los cocodrilos.

Dos años después, en 1901, se fundó en la Universidad de California lo que hoy se denomina Museo de Antropología Phoebe A. Hearst. Lucarelli es la conservadora de la facultad de egiptología del museo.

Dice que en el museo se conservan hasta 17.000 piezas del antiguo Egipto procedentes de diversos yacimientos, incluidos los de aquella expedición en Tebtunis. Es la mayor colección egipcia de Norteamérica. Entre los objetos hay 19 momias de cocodrilo y partes de momias.

Aunque los cocodrilos momificados del Museo Hearst son sólo una fracción de los descubiertos en Tebtunis, pueden decirnos mucho sobre la vida de la gente común en el antiguo Egipto.

Los cocodrilos fueron una amenaza constante para los antiguos egipcios. Vivían en todas las regiones: en pantanos y ciénagas y a lo largo del río Nilo. Y había muchísimos.

Las paredes de algunas tumbas egipcias están decoradas con escenas que muestran a los pastores realizando hechizos mágicos para ahuyentar a los cocodrilos antes de cruzar el Nilo con su ganado en barcas o plataformas de madera.

“El cocodrilo se consideraba un animal muy poderoso”, dice Lucarelli. “Podía vivir en la tierra y en el agua. Podía atacar muy rápidamente. Era muy poderoso y también imprevisible. Tenía mucha fuerza física: los cocodrilos macho son enormes. Pueden llegar a medir 6 metros, así que eran realmente enormes. Incluso algunas de estas momias son realmente grandes. Son animales carnívoros. En la naturaleza, su dieta consiste sobre todo en peces, pero están realmente dispuestos a atacar cualquier cosa que pase”.

Lucarelli afirma que las momias se utilizaban probablemente como ofrendas votivas a los dioses cocodrilos, como forma de ganarse el favor de los gigantescos y mortales reptiles.

El dios principal de los cocodrilos se llamaba Sobek, pero había muchas deidades de los cocodrilos en la antigüedad. En Tebtunis, había un templo a Sobek que marcaba el centro de la ciudad.

“Y así, como eran tan peligrosos y temidos, había, en mi opinión, casi una necesidad de verlos como dioses y de apaciguarlos”, dice. “Así que, al tener un templo para el dios cocodrilo, llevarle ofrendas era una forma de respetar el carácter agresivo de estos animales y, teóricamente, utilizar este poder con benevolencia hacia la humanidad. Además, los cocodrilos eran muy prolíficos, por lo que se convirtieron también en un símbolo de fertilidad”.

Los antiguos egipcios que vivían a lo largo del Nilo contaban con que el río se desbordara cada mes de agosto, esparciendo tierra fértil para alimentar sus cultivos. Los egipcios temían que si no hacían ofrendas a Sobek, éste no produciría una inundación suficiente.

Había sacerdotes de cocodrilos que se pasaban el día momificando cocodrilos y ofreciéndolos a los dioses. Envolvían meticulosamente a los cocodrilos con el mismo material y cuidado que se utilizaba para las momias humanas, lo que demuestra la importancia de estas ofrendas.

Para mantener la forma de las momias, los sacerdotes las rellenaban con papiros de desecho que tenían escritos y que la gente ya no utilizaba.

Estos papiros de desecho, además de otros textos encontrados en Tebtunis, revelan cómo era la vida cotidiana de los antiguos egipcios. Es un conocimiento que tiene un valor incalculable para los historiadores sociales de hoy en día.

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