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Ramsés VI se enfrentó a un problema maloliente cuando se convirtió en rey de Egipto en el año 1145 a.C. La primera tarea del nuevo faraón fue librar a la tierra del hedor de los peces y las aves, habitantes de los fétidos pantanos del Delta del Nilo.

Así lo indicaba un himno escrito a Ramsés VI tras su ascenso al trono. Algunos olores, al parecer, se consideraban mucho peores que otros en la tierra de los faraones.

Los relatos escritos que se conservan indican que, como era de esperar, los residentes de las antiguas ciudades egipcias se encontraban con una amplia gama de olores agradables y desagradables. Dependiendo del barrio, los ciudadanos inhalaban olores de sudor, enfermedad, carne cocinada, incienso, árboles y flores. El clima caluroso de Egipto aumentaba la demanda de aceites y ungüentos perfumados que cubrieran los cuerpos con olores agradables.

“Las fuentes escritas demuestran que los antiguos egipcios vivían en un rico mundo olfativo”, afirma la egiptóloga Dora Goldsmith, de la Universidad Libre de Berlín. Según ella, para comprender plenamente la cultura egipcia antigua es necesario un examen exhaustivo de cómo los faraones y sus súbditos daban sentido a sus vidas a través del olfato. No se ha realizado ningún estudio de este tipo.

Los arqueólogos han estudiado tradicionalmente los objetos visibles. Las investigaciones han reconstruido el aspecto de los edificios antiguos a partir de los restos excavados y han determinado cómo vivía la gente analizando sus herramientas, adornos personales y otros hallazgos tangibles.

Algunos proyectos poco frecuentes han recreado lo que la gente pudo haber oído hace miles de años en lugares como Stonehenge (SN: 31/8/20). Reconstruir, y mucho menos recrear, los paisajes olfativos de lugares antiguos ha atraído aún menos la curiosidad de los estudiosos. Las ciudades antiguas de Egipto y otros lugares se han presentado como “coloridas y monumentales, pero inodoras y estériles”, dice Goldsmith.

Sin embargo, se respiran cambios. Algunos arqueólogos están olfateando las moléculas de olor de los objetos encontrados en las excavaciones y conservados en los museos. Otros estudian a fondo los textos antiguos en busca de referencias a recetas de perfumes, e incluso han preparado un aroma muy parecido al que supuestamente gustaba a Cleopatra. Al estudiar y revivir los aromas del pasado, estos investigadores pretenden comprender cómo los antiguos experimentaban e interpretaban su mundo a través del olfato.

Olores moleculares

Un conjunto cada vez mayor de técnicas biomoleculares está permitiendo identificar las moléculas de antiguas sustancias aromáticas conservadas en recipientes de cocina y otros contenedores, en los restos de los pozos de basura de las ciudades, en el sarro acumulado en los dientes humanos e incluso en los restos momificados.

Por ejemplo, el humilde quemador de incienso. Encontrar un antiguo quemador de incienso sólo indica que se quemó algún tipo de sustancia. Desentrañar la composición molecular de los residuos que se adhieren a un hallazgo de este tipo “puede determinar qué se quemó exactamente y reconstruir si era el olor del incienso, la mirra, las maderas perfumadas o las mezclas de diferentes aromáticos”, dice la arqueóloga Barbara Huber.

Este tipo de trabajo detectivesco es exactamente lo que Huber, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia de la Humanidad en Jena (Alemania), y sus colegas hicieron en la investigación del asentamiento amurallado del oasis de Tayma, en lo que ahora es Arabia Saudí.

Los investigadores suelen suponer que Tayma era una parada en una antigua red de rutas comerciales, conocida como la Ruta del Incienso, que transportaba incienso y mirra desde el sur de Arabia a destinos mediterráneos hace entre 2.300 y 1.900 años. El incienso y la mirra son resinas de olor picante que se extraen de arbustos y árboles que crecen en la península arábiga y en el noreste de África y la India. Pero Tayma era algo más que un oasis de reabastecimiento para las caravanas comerciales.

El equipo dirigido por Huber descubrió que los habitantes del desierto compraron plantas aromáticas para sus propios usos durante gran parte de la historia del asentamiento. Los análisis químicos y moleculares de las resinas carbonizadas identificaron el incienso en incensarios con forma de cubo desenterrados anteriormente en el barrio residencial de Tayma, la mirra en incensarios con forma de cono que habían sido colocados en tumbas fuera de la muralla de la ciudad, y una sustancia aromática procedente de lentiscos mediterráneos en pequeñas copas utilizadas como incensarios en un gran edificio público.

Fragancias de diversos tipos que debían tener significados especiales impregnaban una serie de actividades cotidianas en la antigua Tayma, informó el grupo de Huber en 2018 en Múnich en la 11ª Conferencia Internacional sobre Arqueología del Antiguo Oriente Próximo.

En un estudio más reciente, publicado el 28 de marzo en Nature Human Behavior, Huber y sus colegas esbozaron formas de detectar rastros químicos y genéticos de los antiguos olores.

Otros investigadores han ido en busca de pistas moleculares de olor en cerámicas previamente excavadas. El químico analítico Jacopo La Nasa, de la Universidad de Pisa (Italia), y sus colegas utilizaron una versión portátil de un espectrómetro de masas para estudiar 46 vasijas, jarras, vasos y trozos de material orgánico.

Estos artefactos se encontraron hace más de un siglo en la tumba subterránea de Ja y su esposa Merit, nobles no reales que vivieron durante la dinastía XVIII, entre 1450 y 1400 a.C. El espectrómetro puede detectar la composición química característica de los gases invisibles emitidos durante la descomposición de diferentes plantas aromáticas y otras sustancias que se habían colocado dentro de los recipientes.

Los análisis de los residuos del interior de siete vasijas abiertas y de un trozo de material orgánico no identificado detectaron aceite o grasa, cera de abeja o ambos, informan los científicos en la revista Journal of Archaeological Science de mayo. Una de las vasijas abiertas contenía posibles marcadores químicos de pescado seco y de una posible resina aromática que no se pudo especificar. El resto de los recipientes estaban sellados y tuvieron que permanecer así debido a la política del museo. Las mediciones realizadas en los cuellos de esas vasijas también recogieron indicios de aceites o grasas y cera de abeja en algunos casos. En el cuello de una vasija aparecieron rastros de harina de cebada.

Los estudios basados en los museos, como el de La Nasa, tienen un gran potencial para desvelar antiguos olores. Pero eso sólo es cierto si los investigadores pueden abrir las vasijas selladas y, con un poco de suerte, encontrar suficientes componentes químicos supervivientes de lo que había dentro para identificar la sustancia, dice Goldsmith.

La suerte no favoreció al grupo de La Nasa, dice. “Sus análisis no detectaron ningún aroma [específico]”.

Los aceites, las grasas y la cera de abejas que había en los siete recipientes abiertos sólo podían constituir ingredientes base de olor neutro para los perfumes y ungüentos del antiguo Egipto, dice Goldsmith. A partir de las mezclas de estas sustancias, los perfumistas egipcios añadían una serie de ingredientes aromáticos como la mirra, la resina y la corteza de Styrax y pinos, las bayas de enebro, el incienso y la hierba de los nogales. El calentamiento de estos brebajes producía ungüentos muy perfumados.

La recreación del perfume de Cleopatra

La investigación de Goldsmith sugiere que la tradición de los remedios y perfumes fragantes comenzó cuando las primeras dinastías reales egipcias asumieron el poder hace unos 5.100 años. Los documentos jeroglíficos y cursivos del antiguo Egipto describen las recetas de varios perfumes. Pero se desconocen los ingredientes exactos y los métodos de preparación.

Eso no impidió a Goldsmith y al historiador de la filosofía y la ciencia grecorromanas Sean Coughlin, de la Academia Checa de Ciencias de Praga, intentar recrear una célebre fragancia egipcia conocida como el perfume mendesiano. Cleopatra, devota de los perfumes durante su reinado entre el 51 y el 30 a.C., pudo haberse rociado con esta poción perfumada. El perfume tomó su nombre de la ciudad donde se fabricaba, Mendes.

Las excavaciones llevadas a cabo desde 2009 en Thmouis, una ciudad fundada como extensión de Mendes, han sacado a la luz los restos de lo que probablemente era una fábrica de fragancias, de unos 2.300 años de antigüedad, incluyendo hornos y recipientes de arcilla para el perfume (SN: 27/11/19). El arqueólogo Robert Littman, de la Universidad de Hawai en Manoa, y el arqueólogo antropólogo Jay Silverstein, de la Universidad de Tyumen (Rusia), que dirigen la excavación de Thmouis, pidieron a Goldsmith y Coughlin que intentaran descifrar el código del perfume de Mendes consultando los escritos antiguos.

Tras experimentar con ingredientes como el aceite de dátiles del desierto, la mirra, la canela y la resina de pino, Goldsmith y Coughlin produjeron un aroma que sospechan que se aproxima al que probablemente usaba Cleopatra. Se trata de una mezcla fuerte pero agradable y duradera de especias y dulzor, dicen.

Una descripción de los descubrimientos de Thmouis y de los esfuerzos por revivir la fragancia mendesiana -apodada Eau de Cleopatra por los investigadores- apareció en la revista Near Eastern Archaeology de septiembre de 2021.

Goldsmith ha recreado varios perfumes egipcios antiguos más a partir de recetas escritas de fragancias que se utilizaban en la vida cotidiana, en los rituales del templo y en el proceso de momificación.

Antiguos paisajes olfativos

Sin embargo, las moléculas de olor desenterradas en las excavaciones arqueológicas y los perfumes reconstituidos del pasado sólo ofrecen una visión parcial de los olores de hace miles de años. Para obtener una imagen más completa de la gama de olores de una ciudad o pueblo antiguo -su paisaje olfativo-, algunos arqueólogos rastrean los textos escritos antiguos en busca de referencias al olor.

Eso es lo que hizo Goldsmith para elaborar lo que cree que es un paisaje olfativo típico de las antiguas ciudades egipcias. Esto es lo que supondría un “paseo olfativo” por una de estas ciudades, dice.

En el palacio real, por ejemplo, el olor perfumado de los gobernantes y los miembros de su familia habría superado al de los funcionarios de la corte y los sirvientes. Esto quizás habría denotado vínculos especiales con los dioses entre los responsables, escribió Goldsmith en un capítulo de The Routledge Handbook of the Senses in the Ancient Near East, publicado en septiembre de 2021.

En los templos, los sacerdotes ungían las imágenes de los dioses con los llamados 10 aceites sagrados. Aunque se desconocen sus ingredientes, parece que cada sustancia tenía su propio aroma agradable y su función ritual. Los templos mezclaban olores de perfumes, flores e incienso con carne asada. Las fuentes escritas describen el olor de la carne grasa asada como especialmente agradable y un signo de paz, así como de autoridad sobre los enemigos.

En otras partes de una antigua ciudad egipcia, dice Goldsmith, los estudiantes a escriba vivían en un edificio especial donde aprendían la escritura egipcia. Conseguir estos conocimientos requería una devoción total y evitar el uso de perfumes u otros aromas agradables. Una fuente antigua describía a los aspirantes a escribas como “toros apestosos”. Ese nombre habla, y apesta, por sí mismo.

Mientras tanto, en los talleres, los fabricantes de sandalias que mezclaban el bronceado para ablandar las pieles y los herreros que fabricaban armas de metal en las bocas de los hornos, probablemente desarrollaron sus propios y característicos olores nauseabundos, dice Goldsmith.

Los olores apestosos reciben muchas menos menciones que los aromas dulces en muchos de los relatos escritos del antiguo Egipto que revisó Goldsmith. Las cabras y otros animales domésticos, los cadáveres descuartizados, las letrinas abiertas y la basura en las calles, por ejemplo, no se mencionan en estos textos.

Ser consciente de que estos textos pueden representar sólo la perspectiva de una élite -y, por tanto, no revelar todo el paisaje olfativo de la época o cómo lo percibía la gente de a pie- es crucial a la hora de recopilar los olores de la historia antigua, afirma Goldsmith.

Narices cultivadas

Una vez que los investigadores consiguen reconstruir razonablemente el paisaje olfativo de una ciudad antigua, el reto se centra en averiguar cómo interpretaban los antiguos esos olores.

El olor es una parte poderosa de la experiencia humana. Hoy en día, los científicos saben que los olores, que los humanos pueden distinguir sorprendentemente bien, pueden desencadenar instantáneamente recuerdos de experiencias pasadas (SN: 3/20/14). No hay nada como el olor del césped recién cortado y de los perritos calientes a la parrilla para evocar los recuerdos de los días de verano en el estadio.

Los habitantes de los entornos modernos probablemente perciben los mismos olores como agradables o desagradables que la gente del antiguo Egipto u otras sociedades del pasado, dice la psicóloga Asifa Majid, de la Universidad de Oxford. De acuerdo con esta posibilidad, los miembros de nueve culturas no occidentales, incluidos los cazadores-recolectores de Tailandia y los campesinos del altiplano ecuatoriano, coincidieron estrechamente con los habitantes de las ciudades occidentales a la hora de clasificar lo agradable de 10 olores, según informan Majid y sus colegas el 4 de abril en Current Biology.

Los olores de la vainilla, los cítricos y el dulzor de las flores – dispensados por dispositivos del tamaño de un bolígrafo – obtuvieron altas puntuaciones. Los olores de aceite rancio y un aroma fermentado como el del queso maduro o el sudor humano evocaron frecuentes respuestas “yech”.

Un “yech” colectivo en respuesta a las emisiones húmedas y apestosas del Delta del Nilo puede haber inspirado el himno que ordenaba a Ramsés VI librar a la tierra de su olor a pescado y aves de corral. Pero Goldsmith sostiene que el significado del himno es más profundo y gira en torno a lo que los antiguos egipcios veían como un conflicto entre los olores dulces y los malos.

En una revisión de 2019 de los textos escritos durante los reinados de varios reyes del antiguo Egipto, Goldsmith se sorprendió de las frecuentes referencias a esta oposición odorífera. Llegó a la conclusión de que los puntos de vista de los antiguos egipcios, en gran medida inexplorados, sobre lo que ejemplificaba los buenos y malos olores, podrían proporcionar información sobre su visión del mundo. Los investigadores llevan mucho tiempo observando que los conceptos conocidos como isfet y ma’at ayudaban a los antiguos egipcios a determinar lo que era bueno o malo en el mundo. Isfet se refería a un estado natural de caos y maldad. Ma’at denotaba un mundo de orden y justicia.

Los olores característicos se asociaban con el isfet y el ma’at, según propuso Goldsmith en un capítulo de Perfiles sensoriales en el Próximo Oriente Antiguo. En las sociedades del Nilo, los peces y los pájaros malolientes eran los que mejor representaban el asalto nasal de isfet. Los peces, en particular, significaban no sólo el hedor, sino también el peligro de los lugares desconocidos fuera del mando del faraón, concluye. Mientras tanto, los documentos antiguos equiparaban los ungüentos y perfumes perfumados con el ma’at de las ciudades civilizadas, gobernadas por el faraón, explica.

Así, el primer deber de un faraón egipcio era borrar el hedor social y físico del isfet e instituir el dulce olor del ma’at, sostiene Goldsmith. En su himno de bienvenida, Ramsés VI recibió un amistoso recordatorio para hacer de Egipto un país políticamente fuerte y olfativamente fresco.

Las creencias explícitas que relacionan el isfet con los malos olores y el ma’at con los olores dulces a lo largo de la historia del antiguo Egipto aún no se han establecido, pero merecen un examen más detallado, dice la egiptóloga de la UCLA Robyn Price.

Price cree que, en lugar de ser fijos, los valores que se aplicaban a los olores fluctuaban a lo largo del tiempo. Por ejemplo, algunos textos antiguos describen el “pantano”, donde florecen los peces y las aves, como un lugar de creación divina, afirma. Y los documentos del sur de Egipto a menudo hablaban negativamente de los egipcios del norte, lo que quizá influyó en las afirmaciones de que los pantanos del norte apestaban a isfet durante los periodos en que las dos regiones estaban bajo un gobierno separado.

Así pues, aunque los antiguos calificaban los mismos olores de placenteros u ofensivos que la gente de hoy, la cultura y el contexto probablemente influyeron profundamente en las respuestas a esos olores.

Los romanos de clase trabajadora que vivían en Pompeya hace unos 2.000 años, antes de la catastrófica erupción del Vesubio en el año 79, son un ejemplo. Las pruebas arqueológicas y las fuentes escritas indican que los clientes de las pequeñas tabernas de la ciudad eran bombardeados con fuertes olores, dice la arqueóloga Erica Rowan, de Royal Holloway, Universidad de Londres. Los comensales sentados o de pie en pequeñas salas y en mostradores exteriores olían a humo y grasa de la comida que se cocinaba, a los olores corporales de otros clientes que habían estado trabajando todo el día y a los penetrantes aromas que salían de las letrinas cercanas.

Los olores y ruidos que llenaban las tabernas de Pompeya proporcionaban una experiencia familiar y reconfortante a los romanos de a pie, que hicieron que estos establecimientos tuvieran éxito, sospecha Rowan. Las excavaciones han sacado a la luz 158 de estos lugares informales para comer y beber en toda Pompeya.

Las ciudades romanas generalmente olían a desechos humanos, cadáveres de animales en descomposición, basura, humo, incienso, carne cocida y coles hervidas, escribió en 2014 el historiador clásico Neville Morley, de la Universidad de Exeter (Inglaterra), en un capítulo de Smell and the Ancient Senses. Esa potente mezcla “debió de ser el olor del hogar para sus habitantes y quizá incluso el olor de la civilización”, concluyó.

Sin duda, Ramsés VI consideraba el mundo perfumado de su palacio como el epítome de la vida civilizada. Pero al final de una larga jornada, los fabricantes de sandalias y los herreros egipcios, al igual que los trabajadores de Pompeya, bien podían oler a hogar cuando el aire de las calles de la ciudad llenaba sus fosas nasales.

Fuente original: https://www.sciencenews.org/article/ancient-smell-odor-artifacts-texts-egypt-archaeology