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En Dayr al-Barsha y sus alrededores, en Egipto, un equipo de investigación de Lovaina no sólo está realizando hallazgos arqueológicos del terreno, sino también muestras de núcleos de sedimentos que están mostrando exactamente cómo corría el Nilo en el antiguo Egipto. Resulta que el río era menos predecible de lo que pensábamos anteriormente. Y esa información es de gran importancia para el trabajo de los egiptólogos.

 Un equipo interdisciplinario dirigido por el egiptólogo Harco Willems ha estado llevando a cabo una investigación arqueológica en las antiguas tumbas excavadas en la roca de la zona de Dayr al-Barsha durante los últimos veinte años. El lugar es especialmente conocido por la tumba bellamente decorada de Dyehutihotep, un gobernador provincial que vivió en el Egipto Medio hace 4.000 años. Las excavaciones realizadas por Lovaina arrojan nuevos hallazgos cada año, y los investigadores también están utilizando la arqueología digital para reconstruir el sitio.

La crisis de la corona fue un revés para el equipo. Aún así, a principios de marzo viajaron a El Cairo con la esperanza de comenzar la campaña anual de excavaciones, pero no pudieron continuar en el yacimiento arqueológico. Regresaron a Lovaina justo a tiempo antes de que cerraran el aeropuerto.

Afortunadamente, el científico Willem Toonen había recogido en los últimos años datos importantes para utilizarlos en su investigación. Utiliza muestras del núcleo para trazar el mapa de cómo el paisaje, y en particular la ubicación del Nilo, ha evolucionado a lo largo de los siglos. Los egiptólogos que trabajan en todo el Valle del Nilo pueden aprovechar de los conocimientos adquiridos con este enfoque.

Exterior

La primera serie de perforaciones exploratorias – realizadas por el profesor Gert Verstraeten – estaban destinadas principalmente a cartografiar el antiguo paisaje fluvial en la orilla este del Nilo. Entre otros lugares, realizó perforaciones en el moderno pueblo de Dayr al-Barsha para averiguar exactamente dónde estaba la orilla del río en tiempos pasados.

Cuando Willem Toonen se unió al equipo en 2015, él también tomó muestras del centro del pueblo, con la esperanza de encontrar rastros arqueológicos. El santo grial en esa búsqueda es una estatua colosal de Dyehutihotep, que está representada en una pared de su tumba. Dada la detallada descripción que contiene, la estatua probablemente estaba en la orilla del Nilo en ese momento, pero hasta la fecha no se ha encontrado ningún rastro de la estatua.

Basándose en el trabajo del profesor Verstraeten, Willem Toonen también quiso cartografiar la ubicación histórica del Nilo en un sentido más amplio, presentando una extensa investigación sobre la perforación en la llanura de inundación occidental al otro lado del Nilo. Esto hace que Willem sea un extraño durante las campañas de excavación. Mientras los egiptólogos caminan desde el campamento base hasta el sitio arqueológico por la mañana, él elige su propio camino en una camioneta cargada con equipo de perforación y se dirige al valle verde.

También a bordo del camión hay un equipo formado por unos cuantos lugareños entusiastas que se han convertido en expertos en perforación. Con su ayuda, Willem perfora un pozo cada 200 metros, abriéndose paso a través de transectos de 10 a 15 kilómetros de longitud que se extienden por el valle del Nilo. Utilizamos un martillo mecánico hecho para romper el asfalto, pero en nuestro caso tiene una carcasa de muestreo hueca de un metro de largo adherida a él,” dice Willem. “Clavamos el tubo en el suelo y lo extraemos de nuevo con un gran gato manual. Repetimos esto hasta que lleguemos a una profundidad de 10 metros”.

De esta manera puedo obtener muestras de suelo de hasta un metro de largo, que luego describo sedimentológicamente: a qué profundidad encontramos qué tipos de sedimentos, como arena o arcilla, cuáles son las características del sedimento, etc. Entre otras cosas, estudio el tamaño de los granos, la clasificación y el color, todo ello basado en numerosos procedimientos de campo. Para el color, por ejemplo, utilizo el mismo tipo de carta de colores que se puede encontrar en los talleres de pintura. Es un abanico de colores que coloco junto a la muestra. Cuando encuentro el color correspondiente, escribo el código. Lo hago en el lugar, porque no tengo un laboratorio a mi disposición y las autoridades no nos permiten sacar muestras de sedimentos de Egipto.

Arena que dice mucho

Basándose en lo que se ha encontrado, Willem hace una reconstrucción del paisaje antiguo. Las unidades de arena (“unidad” aquí se refiere a una capa horizontal de sedimento formada por un proceso geológico y que muestra características similares a lo largo de todo el proceso) están generalmente formadas por agua que fluye rápidamente y se mueve en un canal”, explica. “La arcilla, a su vez, es un sedimento que se deposita en el agua estancada y, por lo tanto, indica un lago o una cuenca de inundación – el Nilo experimentó una inundación cada año. Si las perforaciones dan la impresión de una zona espacialmente acotada de unidades arenosas con capas de arcilla apiladas a ambos lados, sé que el Nilo una vez fluyó aquí”.

Como regla general, se supone que cada mil años se forma un metro de arcilla en el valle del Nilo. Por lo tanto, la profundidad de los sedimentos puede dar a Willem una idea aproximada de su antigüedad. Por ejemplo, si encuentro arena a dos metros bajo la superficie, sé que tiene unos 2.000 años y por lo tanto se remonta a la época romana. Si está a mucha más profundidad, es mucho más antigua, por ejemplo del Reino Antigo, la época en que se construyeron las Grandes Pirámides de Guiza”.

Los fragmentos de cerámica que ocasionalmente encuentra durante la perforación pueden ayudar a datar los sedimentos con mayor precisión. “Normalmente son pequeños fragmentos, pero a veces también encontramos piezas más grandes con un “deslizamiento” característico, una capa superficial distintiva que permite datar con bastante precisión. Esto también puede hacerse en base a otras características, como el material del que está hecha la vasija o los rastros de ciertas técnicas de producción. Los ceramistas de nuestro equipo pueden decirnos aproximadamente la antigüedad de un fragmento de cerámica y el tipo de vasija que era originalmente”.

Por ejemplo, en el subsuelo de Ashmunayn, en el medio del valle del Nilo, a unos 10 kilómetros al oeste de Dayr al-Barsha, encontramos cientos de fragmentos de cerámica en varios de nuestros núcleos. Ya se sabía, por los textos antiguos y los hallazgos arqueológicos previos, que la capital provincial del Reino Antiguo se encontraba allí hace unos 4.500 años, pero ahora hemos demostrado objetivamente que allí había un habitante en esa época. También es el lugar de donde vinieron los gobernadores enterrados en Dayr al-Barsha.

Saltos gigantescos

Los hallazgos de Toonen aportan nueva luz sobre la evolución del curso del Nilo. Hasta hace poco, la mayoría de los egiptólogos se basaban en un modelo de paisaje desarrollado en la década de 1970 por el geógrafo y arqueólogo germano-estadounidense Karl Butzer, conocido como la Premisa de la Migración Oriental. Butzer sostenía que el Nilo había serpenteado erosionando sus curvas exteriores y al hacerlo se desplazó con el tiempo hacia el este del valle.

“Básicamente no hizo nada malo”, dice Willem Toonen, “pero su modelo se basó en una serie de mapas históricos, fuentes textuales, fotografías aéreas y sólo seis muestras del núcleo. En total, un conjunto de datos bastante limitado, y aún así muchos han llegado a ver su propuesta como una certeza, probablemente debido a la ausencia de propuestas alternativas. Sin embargo, las conclusiones de nuestro estudio actual, y las de otros estudios en la región más amplia, no se ajustan en absoluto a ese modelo tradicional”.

Con sus muestras del núcleo, Willem Toonen obtuvo una imagen más precisa de los saltos gigantescos del Nilo. Porque esa palabra parece ser la correcta para usar. “En una gran parte del área donde el Nilo una vez fluyó y debe haberse movido según el modelo Butzer, no encontramos arenas. El río nunca podría haber sido localizado allí. Sin embargo, encontramos depósitos de arena en zonas de aproximadamente un kilómetro de ancho en Ashmumayn y cerca de Dayr al-Barsha. Así que sabemos que el Nilo corrió una vez en estos dos lugares, y nunca ocupó las zonas intermedias.

Esto significa que el Nilo no se desplazó gradualmente hacia el este, sino que cambió repentinamente de posición. O más bien, creó un nuevo canal para sí mismo. En algún momento durante una inundación, el río encontró un nuevo camino más favorable después de romper una orilla; a eso lo llamamos una avulsión. Este nuevo canal podría haberse formado en un lapso de 100 a 200 años, lo que en términos geológicos se califica como “súbito”. Como resultado, Ashmunayn ya no se encontraba a lo largo del río, mientras que Dayr al-Barsha se encontraba en las orillas del nuevo río.

Necrópolis en el Nilo

Las muestras del núcleo tomadas por Willem Toonen para un proyecto diferente en la zona de Luxor confirman este modelo de desplazamiento del lecho del río por avulsión. Dentro de la egiptología, ofrece una visión completamente nueva de la forma en que el paisaje del río cambia con el tiempo, una visión que tiene importantes consecuencias.

Para los egiptólogos es importante saber dónde ha fluido el Nilo a través de los tiempos. Normalmente hay poco que investigar en los lugares donde el río fluyó, ya que la erosión ha interrumpido o arrastrado completamente el archivo del suelo. Pero en contraste con las predicciones de Butzer, hay zonas enteras en la actual llanura de inundación donde el suelo podría contener material histórico conservado y, por lo tanto, son potencialmente de alto valor arqueológico.

Para los egiptólogos de Lovaina en Dayr al-Barsha, la nueva vista del curso del Nilo encaja mejor con el rompecabezas que están armando. El ramal del Nilo que Willem trazó va directamente a otro cementerio que pertenece a nuestra concesión, a 5 kilómetros de Dayr al-Barsha”, dice el profesor Harco Willems. Era el lugar de enterramiento de los gobernadores provinciales cuando el Nilo todavía fluía en ese lugar, y por lo tanto había una vía de agua directa entre la capital de la provincia y el cementerio. Las perforaciones confirman que el canal del río se sedimentó más tarde. Entonces eligieron Dayr al-Barsha como el nuevo lugar para un cementerio.

¿Por qué los egipcios querían un lugar cerca del Nilo para enterrar a sus muertos de alto rango? La rueda aún no había sido inventada, así que para los entierros de élite necesitaban el río para transportar varios artículos por barco, incluyendo los ataúdes, que a veces pesaban una tonelada. Pero en el caso de Dayr al-Barsha, el hecho de que las tumbas de élite fueran preferentemente talladas en lo alto de las rocas en lugares impresionantes ciertamente jugó un papel. En otras palabras, el lugar tenía varias ventajas.

Lecciones climáticas del suelo

Los investigadores de Lovaina quieren seguir perforando en los próximos años para ampliar y perfeccionar esta imagen del paisaje histórico. También están trabajando en una propuesta de una red de formación europea para que los colegas que trabajan en otras partes de Egipto puedan intercambiar conocimientos y técnicas de investigación y contribuir a la reconstrucción del paisaje.

También podemos aprender lecciones de esta investigación sobre el impacto del cambio climático en el ‘comportamiento’ de los ríos, dice Willem Toonen. Por ejemplo, ha habido repetidos períodos de gran sequía en el Antiguo Egipto; el más famoso fue al final del Antiguo Reino. Las inundaciones del Nilo, que eran importantes para la agricultura, no se produjeron durante varios siglos – posiblemente dando lugar a hambrunas y disturbios políticos – y los brazos del río se volvieron difíciles de navegar y se encenagaron”.

“Podemos aprender mucho de todo esto acerca de la relación entre la naturaleza y la humanidad en el pasado. Nuestra investigación puede ayudar a contar esa historia tan didáctica. Mucha gente todavía ve la arqueología como una especie de pasatiempo, pero los conocimientos que obtenemos de ella son muy relevantes para nuestro tiempo. Y eso ciertamente se aplica si quieres saber cómo la gente y la naturaleza reaccionan entre sí, incluso hoy en día.

Fuente original en inglés: https://www.kuleuven.be/english/research-stories/the-whims-of-the-nile?fbclid=IwAR2Drl-bxC_7pxtiPtJlq-eEV-EsQKL0pxbPJ6X8SoGogLwAIRgQ2i4Yp3w