Una egiptóloga biomédica de la Universidad de Manchester ha cumplido la misión de un ilustre anatomista de Manchester de 1910, al encontrar por casualidad su registro anatómico único sobre cómo vivían -y morían- los antiguos nubios del sur de Egipto.

La doctora Jenny Metcalfe, del Centro de Egiptología Biomédica KNH de la Universidad, encontró escondidas en un archivo de la Universidad de Cambridge las tarjetas de registro, que se creían perdidas durante la Segunda Guerra Mundial, procedentes de una de las primeras excavaciones realizadas en la Baja Nubia.

Su libro, The Archaeological Survey of Nubia Season 2 (1908-9) Report on the Human Remains, publicado por Access Archaeology, lleva diez años de minuciosa investigación sobre esta comunidad de 5.000 años de antigüedad.

Una figura clave en la segunda temporada de la excavación fue Grafton Elliot Smith, un estimado anatomista de la Universidad Victoria de Manchester que más tarde fue nombrado caballero por su trabajo.

Smith, catedrático de Anatomía de la Universidad entre 1909 y 1919, es quizá más famoso por su estudio de la momificación del antiguo Egipto.

Sin embargo, también realizó estudios detallados de los antiguos cementerios nubios que iban a ser inundados por el recrecimiento de la presa baja de Asuán entre 1907 y 1912.

La excavación, llevada a cabo en cuatro temporadas entre 1907 y 1911, excavó 151 cementerios nubios y descubrió 20.000 tumbas, desenterrando 7.500 cuerpos y sus objetos.

Se trata de un registro único de las antiguas comunidades que vivían en esa parte del Nilo.

Según el Dr. Metcalfe, el meticuloso trabajo de los anatomistas Elliot Smith y Douglas Derry, midiendo y documentando distintos rasgos anatómicos, ha supuesto una importante contribución al estudio de la antropología.

Sin embargo, las excavaciones pueden plantear algunos problemas hoy en día, añade, debido a la atención prestada a los estereotipos raciales, habituales en la época, que ha afectado a lo que buscaban y registraban los anatomistas. Hace tiempo que los egiptólogos modernos abandonaron este enfoque.

La excavación de Nubia fue una de las primeras en incluir anatomistas, y Smith y Derry supervisaron el trabajo anatómico durante la temporada 2.

Las tarjetas de registro de las temporadas 3 y 4 del Estudio Arqueológico de Nubia siguen perdidas, pero la mayoría de las tarjetas de la temporada 2 están ahora completamente documentadas en el libro.

Éstas se han reunido con detalles del pequeño número de individuos supervivientes conocidos de la colección y otros documentos para recrear el informe que Elliot Smith y Derry siempre pretendieron escribir.

El Dr. Metcalfe dijo: “Estaba hojeando los archivos de los laboratorios Duckworth de Cambridge y encontré las tarjetas de registro mezcladas con las de otra excavación dirigida por George Reisner unos años después de la Encuesta Arqueológica.

“Escondidas en los mismos archivos estaban las tarjetas de registro del trabajo de Elliot Smith y Derry que abarcaba la mayor parte de la temporada 2, así como 15 tarjetas de la temporada 1.

“Reconocí enseguida los números del cementerio cuando vi las tarjetas; nunca me había emocionado tanto, ya que se suponía que se habían guardado con las tarjetas de la temporada 1 en el Royal College of Surgeons.

“Estas tarjetas, junto con muchos de los cuerpos de las excavaciones, fueron destruidas por una bomba durante la Segunda Guerra Mundial.

Entonces supe que tendría que investigar y documentarlos, para poder dar a estos antiguos pobladores el lugar que les corresponde en el registro histórico”.

“Es muy importante dar voz a las personas que vivieron allí. Durante mucho tiempo, nuestra comprensión de las comunidades que vivieron a lo largo del Nilo fue incompleta. Pero ahora hemos encontrado una pieza que faltaba en el rompecabezas”.

Y añadió: “Este trabajo nos proporciona una enorme cantidad de información sobre enfermedades, traumatismos y variaciones anatómicas observadas en estas antiguas comunidades”.

“Tenemos una imagen algo más completa de cómo era la vida en la antigua Nubia. Esto nos ayuda a comprender cómo se propagaban las enfermedades en las distintas poblaciones a lo largo del tiempo, lo que sigue siendo relevante hoy en día”.

“Me encantaría encontrar los registros restantes o identificar a más de los individuos encontrados. Aunque parece improbable, nunca se sabe cuándo puede producirse otro descubrimiento fortuito”.